Virgin Galactic

La compañía de vuelos espaciales Virgin Galactic está casi lista para enviar al SpaceShip Two a volar por encima de la atmósfera.

Virgin Galactic ha estado realizando constantes progresos en sus pruebas destinadas al mejoramiento de su nave SpaceShip Two. La nave ha realizado seis pruebas de vuelo después de haber sido lanzada desde la nave nodriza llamada WhiteKnight Two, desde aproximadamente 50.000 pies de altura.

Esta semana, el presidente de Virgin Galactic, Mike Moses, dijo en el Simposio Internacional sobre vuelos espaciales personales y comerciales que espera “estar en el espacio a fines de este año”, según lo informado por Aviation Week. Las pruebas de vuelo con motor en la atmósfera vendrán primero, lo que implicará  encender el motor de cohete VSS Unity por primera vez. Se espera que una última ronda de pruebas de vuelo más allá de la atmósfera proceda al lanzamiento de vuelos de turismo comercial y de investigación al espacio suborbital.

La Unidad VSS es la segunda nave espacial en una flota planificada de naves espaciales suborbitales. La primera nave espacial, la VSS Enterprise construida por Scaled Composites, fue destruida en un accidente el 31 de octubre de 2014 antes de llegar al espacio exterior. La VSS Unity estaba en construcción en el momento del incidente, y en respuesta al accidente, la  segunda nave fue reforzada con una estructura más robusta y equipada con más instrumentación, lo que hizo que la unidad VSS fuese más pesada que la Enterprise. Como resultado, la nave no volará por encima de la frontera del espacio internacionalmente reconocida (la línea de Karman de 100 km), sino que volará por encima de los 80 km (50 millas), que la Fuerza Aérea de los Estados Unidos reconoce como el límite espacial exterior.

“No terminamos el programa de prueba [con la nave Enterprise], así que ahora Unity es nuestro vehículo de prueba”, dijo Moses en el simposio. “Hemos agregado mucha más estructura, mucha más instrumentación porque no conocemos los márgenes. No sabes cuál es el entorno real en el cual volarás. Tuvimos que ser muy conservadores en todos los aspectos posibles. Inicialmente no iremos hasta la línea de Karman, pero si vamos a llegar a la definición de espacio de 80 km”.

Moses describió el programa de prueba de deslizamiento para Unity como “increíblemente exitoso”, incluyendo las pruebas del sistema de “pluma” que gira la cola del avión sobre la nave para que se incline como una pelota o birdy de bádminton para reingresar a la atmósfera.

El accidente del VSS Enterprise fue causado por un lanzamiento prematuro del sistema de bloqueo de plumas durante el cuarto vuelo del motor de la nave, un error que fue atribuido en última instancia a un fallo en el diseño de la unidad de propulsión. Moses dice que el sistema de plumas funciona de manera mucho más suave en el Unity gracias a los ajustes realizados en dos de los actuadores redundantes en el sistema que “luchan entre sí” cuando no están bien balanceados.

Dos naves más del modelo SpaceShip Two se encuentran en construcción por The Spaceship Company, una empresa conjunta entre Virgin Group y Scaled Composites. “Lo siguiente es comenzar a ensamblar las alas y los fuselajes y luego juntar esas partes”, dijo Moisés.

Antes de que la nave VSS pueda volar por encima de la atmósfera, Virgin Galactic realizará pruebas de vuelo con motor para recopilar datos sobre la aceleración a través de velocidades supersónicas y sobre el calentamiento externo de la nave, así como una reentrada atmosférica simulada, que se probará completamente en el primer vuelo al espacio.

No se ha establecido una fecha para la primera prueba de vuelo con motor del VSS Unity, pero Moses dijo que habría “un par” de pruebas más de planeo antes de que Virgin encienda el motor de cohete.

Virgin Galactic se tomó un tiempo antes de volver con la idea de los vuelos suborbitales después del grave accidente del año 2014, pero es de esperar de que la nave espacial reutilizable de la compañía aeroespacial haga su primer viaje por encima de la atmósfera antes de fin de año, para que usted finalmente pueda registrarse en la lista de espera para viajar en una nave espacial.