El fondo del océano está lleno de millones de naufragios, pero sólo se conoce la ubicación de una pequeña fracción, y solo hemos explorado una pequeña fracción de esos naufragios. La gran mayoría de los tesoros de estos barcos hundidos jamás se han rescatado desde las profundidades.

Una estimación aproximada arroja más de tres millones de barcos hundidos en el fondo del océano. Este número representa a la totalidad de buques hundidos en la totalidad de la historia humana, desde canoas de 10.000 años de antigüedad que se conservan en el lodo, hasta naufragios del siglo 21 que podrían haberlos leído en las noticias no hace mucho tiempo. Hay tantos naufragios,  que durante una operación de búsqueda de los desaparecidos del vuelo 370 de Malaysia Airlines  se descubrieron dos naufragios por accidente. La batalla del Atlántico, que se extendió por casi seis años durante la Segunda Guerra Mundial, causó el hundimiento, de más de 3.500 buques mercantes, 175 buques de guerra, y 783 submarinos.

Particularmente interesantes son los buques de carga que contienen tesoros, como galeones españoles que transportaban oro y joyas a través del Atlántico. El naufragio del Uluburun frente a la costa del suroeste de Turquía es de aproximadamente 3.300 años de edad, y contenía oro, plata, joyas, cobre y estaño en lingotes, herramientas, espadas y otras armas, lo que ha producido 22.413 inmersiones en un periodo de 10 año.

Pero la mayoría de los naufragios no reciben ese tipo de atención. De hecho, menos del 10 por ciento de los naufragios que nos hemos situado, que representan sólo el 10 por ciento de todos los naufragios en el mundo han sido objeto de reconocimiento o han sido visitados por buzos. Grandes redes de pesca suelen enganchar restos de barcos hundidos, las lecturas del sonar los recogen, los registros históricos nos dicen donde deben estar, las operaciones de dragado del puerto descubren restos de naufragios que durante mucho tiempo han estado perdidos por debajo del fondo marino, pero simplemente no hay suficiente tiempo ni dinero para explorar la vasta mayoría de ellos.

Una tarea desalentadora

James Delgado, Director del Patrimonio Marítimo de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), dice que hay un estimado de 4.300 naufragios en los 14  Santuarios Marinos de la NOAA. De ellos, 432 se han revisado y estudiado. Y estos son los naufragios dentro de un área asignada a la preservación.

“Hay leyes y regulaciones que dirigen al NOAA, para encontrar lo que se encuentra en esas aguas y evaluar”, dijo Delgado en un correo electrónico. Al igual que otras organizaciones de conservación marina en todo el mundo, el NOAA no sólo se dedica a descubrir la historia de los barcos y su contenido, sino también la forma en que su presencia afecta a la ecología de los ambientes marinos que se encuentran dentro.

La mayoría de los naufragios se documentan por una razón mucho más simple: para evitar colisiones u otras incidencias. Oficina de encuesta sobre la costa de la NOAA mantiene una base de datos de cerca de 20.000 barcos que está disponible al público, principalmente en beneficio de los navegantes y los investigadores. La información de esa base de datos proviene de dos organizaciones dentro del NOAA, las cartas náuticas electrónicas (ENC) y el Sistema Automatizado de Información Naufragios y Obstrucciones (AWOIS).

Riquezas bajo el Mar

Aún así, hay un estimado de US$ 60 mil millones de dólares en tesoros hundidos en todo el mundo en el fondo de los océanos. Y eso no incluye el valor histórico y cultural de los naufragios. Entonces, ¿por qué no explorar más de ellos?

Por un lado, es difícil saber que naufragios valen la pena y el tiempo, ya que las operaciones de buceo pueden costar millones de dólares, y antes de ir allí, no tenemos idea de lo que el buque es, lo que llevaba, y en que condición se encuentra la carga que llevaba. En algunos casos, ni siquiera estamos 100 por ciento seguros de que el objeto identificado es un barco.

Es posible, sin embargo, que la situación mejore. Como señala Delgado, del 90 al 95 por ciento del fondo del mar permanece inexplorado. Hay una serie de esfuerzos para cambiar eso, como el Ocean Discovery XPrize que está ofreciendo US$ 7 millones de dólares en premios en efectivo para los equipos privados que construyen un vehículo submarino autónomo (AUV) y creen un mapa batimétrico (como un mapa topográfico, pero del fondo marino). El Instituto Oceánico Schmidt, fundado por el ex CEO de Google, Eric Schmidt, mantiene un equipo oceanográfico moderno que los científicos pueden solicitar usar para diversas expediciones de investigación.

Vehiculo Submarino Autnomo
Submarino Autónomo para explorar naufragios

La buena noticia, es que la mayoría de los naufragios están relativamente cerca de la costa, ya que una gran porcentaje de los incidentes  ocurren en y alrededor de las vías de entrada a los puertos y ensenadas.

Con la mayoría de los naufragios tan cerca de la orilla, y con un importante número de patrocinadores para esas investigaciones submarinas, podemos presagiar que muchos de estos naufragios inexplorados serán investigados en los próximos años. Pero incluso con el avance de las tecnologías de vehículos del tipo AUV y de los esfuerzos por explorar  más del fondo del mar, muchos naufragios permanecerán sin explorar hasta que estén enterrados bajo las arenas más allá del punto de reconocimiento.